Définition du crocodile

Qu'est ce que le crocodile ?

Les crocodiles sont des grands reptiles aquatiques distinctifs par leur long museau triangulaire et par leurs yeux et narines situés sur la partie supérieure du crane. Les crocodiles appartiennent à la famille des crocodilidés dans la sous-famille de crocodiliens.

Les crocodiles vivent dans des régions chaudes de la planète. Tous les crocodiles fréquentent les eaux douces même le crocodile marin. Les crocodiles peuvent rester 50 minutes de suite dans l’eau où ils sont très agiles contrairement à la terre ferme où ils sont réputés maladroits malgré leur rapidité.

Les crocodiles peuvent atteindre 7 m de long tel est le cas du crocodile du Nil et le crocodile marin. Les crocodiles peuvent vivre jusqu’à 100 ans. Le crocodile du Nil peut en particulier est capable de nager à une température inférieure à 15,7 °C, il est néanmoins incapable de nager à une température inférieure à 7,6 °C.

La famille de crocodilidés comprend treize espèces regroupées en crocodiles vrais et les faux gavials. Les faux gavials vivent essentiellement dans les régions tropicales d’Afrique, d’Amérique du Nord et du sud, d’Asie et d’Australie.

Habitat des crocodiles

Les crocodiles vivent généralement dans les cours d’eau stagnante des régions tropicales. Ils préfèrent les mangroves, les marais et les embouchures des rivières. Ils aiment des endroits abondant en nourriture et possédant une végétation touffue pour s’y dissimuler. Seul le crocodile du Nil a la capacité de vivre dans des régions subtropicales plus tempérées.

Alimentation des crocodiles

Les crocodiles sont des carnivores. Ils se nourrissent surtout des poissons, mais également d'autres animaux qui viennent se désaltérer ou traverser la rivière (les amphibiens, les serpents, les petits et gros mammifères). Les jeunes se nourrissent aussi des insectes pendant la période de froid.

Les crocodiles ne s’alimentent pas régulièrement comme d’autres animaux. Leur constitution leur permet de stocker jusqu'à 60 % de la nourriture ingérée dans certaines parties du corps (l’abdomen, la queue et le dos). Ainsi, un crocodile âgé peut rester jusqu’à 2 ans sans s’alimenter et un nouveau-né jusqu’à 4 mois. Les crocodiles ne mâchent pas les aliments, ils les mettent en pièces et avalent les morceaux.

Les crocodiles s’alimentent principalement pendant la saison chaude, saison qui facilite la digestion rapide des aliments. Pendant la saison froide, seuls les jeunes s’alimentent. Le régime alimentaire des crocodiles dépend du milieu naturel dans lequel ils vivent.

Technique de chasse chez les crocodiles

Le crocodile prépare soigneusement son attaque, il a un niveau de discernement aiguisé. Il n’attaque jamais un animal plus fort que lui. Il choisit son terrain de chasse en fonction de ses points forts. Il sait par exemple qu’il est très agile dans l’eau que sur terre, il met alors tous les atouts de son côté, choisissant sa proie, le lieu et le moment de l’attaque.

Le crocodile reste attentif lorsqu’un groupe d’animaux ou un animal isolé s’approche de l’eau, il identifie sa proie et passe à l’attaque au bon moment, souvent, lorsque la proie se désaltère. En effet, les animaux perdent la vigilance lorsqu’il penche la tête pour boire de l’eau de la rivière. C’est à ce moment que le crocodile tire profit pour les attaquer.

Le crocodile se sert de ses massives et robustes mâchoires pour attraper ses proies. Son corps fuselé lui permet de glisser rapidement dans l’eau. Sa queue qui lui fournit la force motrice nécessaire et de ses quatre membres lui sert à maintenir l’équilibre pendant la chasse.

Reproduction des crocodiles

Les femelles des crocodiles sont ovipares, c’est-à-dire qu’elles pondent des œufs pour perpétuer leur espèce. La saison des amours chez les crocodiles a lieu une fois par an. Pendant cette période, les mâles dominants circonscrivent un territoire que seules les femelles auront le droit de pénétrer. L’accouplement chez les crocodiles se fait dans l’eau et il est précédé de lents préliminaires et s’accompagne des cris spécifiques.

Une fois féconde, les femelles se construisent des solides nids sur la berge avec des terres et des tranches d’arbres à une centaine de mètres de l’eau, où elles pondront les œufs. Le nid des crocodiles est creusé sur la terre ferme et peut atteindre entre 30 et 45 cm. Pendant la période de ponte, les femelles deviennent très agressives.

La ponte ne dure qu’une vingtaine de minutes et l’incubation entre 84 à 90 jours. Pendant cette période particulière, la femelle monte la garde pour protéger ses œufs des prédateurs. Une fois les œufs éclos, la femelle se sert de sa gueule pour transporter les petits à la rivière, dans les eaux profondes pour les protéger des prédateurs.

La couvée chez les crocodiles est de 20 à 90 œufs. Elle est immédiatement couverte de débris végétaux et de la boue. C’est la décomposition des débris qui produit la chaleur nécessaire à l’incubation. C’est la température d’incubation qui détermine le sexe, les formes mâles sont produites à une température stable de 31,6 °C. Celles des femelles à une température supérieure ou inférieure. C’est une particularité dans le règne animal.

Les petits des crocodiles vivent en groupe pendant le six à huit semaines de leur vie, sous la surveillance de leur mère. Pendant cette période, les petits apprennent à se débrouiller seuls et se créent un système social basé sur une hiérarchie où les plus grands et forts dominent le reste du groupe.

Les espèces des crocodiles

On dénombre quinze espèces dans la famille des crocodiles qui sont réparties en trois différents genres, appartenant toutes à la famille des Crocodylidae.

Genre Crocodylus

  • Crocodylus acutus ou Crocodile américain
  • Crocodylus suchus ou Crocodile d’Afrique de l’Ouest
  • Crocodylus rhombifer ou Crocodile de Cuba
  • Crocodylus johnstoni ou Crocodile de Johnston
  • Crocodylus intermedius ou Crocodile de l’Orénoque
  • Crocodylus moreletii ou Crocodile de Morelet
  • Crocodylus novaeguineae ou Crocodile de Nouvelle-Guinée
  • Crocodylus palustris ou Crocodile des marais
  • Crocodylus mindorensis ou Crocodile des Philippines
  • Crocodylus siamensis ou Crocodile du Siam
  • Crocodylus niloticus ou Crocodile du Nil
  • Crocodylus porosus ou Crocodile marin

Genre Osteolaemus

  • Osteolaemus tetraspis ou Crocodile nain

Genre Mecistops

  • Mecistops cataphractus ou Faux-gavial d’Afrique

Genre Tomistoma

  • Tomistoma schlegelii ou Faux-gavial de Malaisie